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29.09.2021

Orgel-Legende Dr. Lonnie Smith ist tot

Der Jazz-Organist starb im Alter von 79 Jahren

Der US-amerikanische Jazz-Organist Dr. Lonnie Smith, der durch seinen markanten Stil auf der Hammond-Orgel Weltruhm erlangte, starb am 18. September 2021 im Alter von 79 Jahren an einer Lungenfibrose, was ein Sprecher seines Labels Blue Note auf Twitter und Facebook mitteilte.

Smith war einer der wirklich einzigartigen Künstler an der Hammond-Orgel, die aus der goldenen Ära der Orgelensembles der 1960er Jahre hervorgegangen sind, einer Szene, die ihre Wurzeln in schwarz-amerikanischen Bereichen hatte. Bereits zu Beginn seiner Karriere wurde er für seine Arbeit im ersten Quartett des Gitarristen George Benson und anschließend für die Mitwirkung in den Gruppen des Saxophonisten Lou Donaldson hoch gelobt. Musikalisch webte Smith einen weltfremden und gefühlvollen Wandteppich, der unerbittlich groovende Basslinien mit mitreißenden Melodien und Harmonien verband. Als Bandleader und Performer hatte Smith einen temperamentvollen und viszeralen Auftrittsstil, der es ihm ermöglichte, Fans auf der ganzen Welt zu gewinnen.

Außerhalb der Bühne war Smith umgänglich und engagiert mit einem gesunden Sinn für Humor. Bei Konzerten schlenderte der mit Turban und Tunika bekleidete Organist bescheiden mit einem seiner charakteristischen Gehstöcke auf die Bühne und verschwendete keine Zeit, um mit dem Spielen auf der Orgel loszulegen, was ihm jene Magie verlieh, die ihn so einzigartig macht.

Smith wurde am 3. Juli 1942 in Lackawanna, N.Y., einem Vorort von Buffalo, geboren. Seine Mutter führte ihn in Gospel, Blues, Jazz und den frühen Rhythm & Blues ein. Als Teenager in den 1950er Jahren begann Smith, Musik nach Gehör zu lernen und spielte in der Schule Trompete und andere Blechblasinstrumente. Er begann auch, an lokalen Veranstaltungsorten in ganz Buffalo in einer Doo-Wop-Gruppe namens The Supremes zu singen, einem Ensemble, das der preisgekrönten rein weiblichen Gruppe Motown vorausging, die dann folgte.

Nach einer kurzen Zeit bei der Air Force kehrte Smith Anfang der 1960er Jahre nach Buffalo zurück, wo er anfing, dem Blue Note-Starorganisten Jimmy Smith genau zuzuhören. Der Sog, Musiker zu werden, wurde immer stärker, doch für ein Instrument hatte er sich noch nicht entschieden. In dieser Zeit begann er einen Musikladen zu besuchen, der dem lokalen Akkordeonspieler Art Kubera gehörte, der eine katalysierende Wirkung auf Smiths Karriere haben sollte, denn er schenkte ihm eine Hammond-Orgel.

Ein Nachbar zeigte ihm, wie man die Orgel bedient und wie man durch ihre Register und Zugriegel navigiert. Hoch motiviert begann Smith zu spielen und seine Entwicklung auf dem Instrument war unheimlich schnell, sodass er in Bands des Mittleren Westens, in New York City und in Buffalo zu spielen begann. Viele der Gruppen, in denen Smith mitwirkte waren Begleitbands für Soulsänger und Instrumentalisten auf Tourneen. 1964 trat Smith in die internationale Jazzszene ein, als der junge Gitarrist des Organisten Jack McDuff, George Benson, seine Position aufgab und eine eigene Gruppe gründete.

Benson sicherte Smith damit die Orgelbank in seinem neuen Quartett. Nach ihren Aufenthalten in Harlem's Palm Cafe und Minton's Playhouse im selben Jahr wurden sowohl Benson als auch Smith von Columbia Records unter Vertrag genommen und nahmen als Leader Alben auf. Sie etablierten einen neuen Stil, der glühenden Bebop mit neuem Rhythm & Blues verband. Die Musik war tanzbar, enthielt aber die Sprache der Jazztradition. Als Saxophonist Lou Donaldson Smith und Benson für 1967s Blue Note-Smash Alligator Boogaloo engagierte, war das Ergebnis ein überraschender Jukebox-Hit, dessen Titelsong in den Billboard Hot 100 Charts landete.

Dieser Erfolg bereitete den Weg dafür, dass Smith 1968 als Bandleader von Blue Note unter Vertrag genommen wurde. Innerhalb von zwei Jahren produzierte der Organist fünf Alben für das Label. Er verdiente sich Auszeichnungen als Downbeat‘s "Top Jazz Organist" und seine Alben Think (1968) und Drives (1970) verdienten sich beide Plätze in den R&B-Album-Charts von Billboard. 1971 verließ Smith Blue Note Records und nahm in den 1970er Jahren ab und zu Alben für die Produzenten Creed Taylor und Sonny Lester auf. Er begann aus dem Rampenlicht zu verschwinden, als sich der Klang der populären Musik änderte und Hammond-Orgelmusik an Popularität verlor.

Während dieser Zeit begann er seine charakteristischen Turbane anzuziehen. Obwohl er nicht ausdrücklich religiös war, trug er sie als Symbol für universelle Spiritualität, Liebe und Respekt. Smith erhielt den Spitznamen "Dr." für seine virtuosen Fähigkeiten an der Orgel, der allerdings keinen akademischen Hintergrund hat und arbeitete kurz mit Marvin Gaye zusammen, verband sich wieder mit George Benson und Mitte der 1980er Jahre entfachte er seinen einzigartigen Swing auf der Hammond-Orgel mit dem Gitarristen Richie Hart, Jimmy Ponder und Melvin Sparks, Sängerin Etta James und Schlagzeuger Alvin Queen.

In den 1990er Jahren brach die auf Groove basierende Acid-Jazz-Bewegung in London, (England) aus, und in den Vereinigten Staaten verjüngte Hip-Hop den Beat-getriebenen Jazz der späten 1960er und frühen 1970er Jahre durch Sampling. Infolgedessen war Smith wieder als Featured Guest Artist und als Leader gefragt. Er veröffentlichte Anfang der 2000er Jahre eine Reihe von vier gefeierten Alben für Palmetto Records, die ihn mit den Gitarristen Peter Bernstein und Jonathan Kriesberg und den Schlagzeugern Gregory Hutchinson, Allison Miller, Herlin Riley und Jamire Williams zusammenbrachten.

Smith veröffentlichte in den Jahren 2013 und 2014 zwei Alben selbst, bevor er 2016 zu Blue Note zurückkehrte. Im folgenden Jahr wurde Smith zum NEA Jazz Master ernannt und begann bemerkenswerte, genreübergreifende Kollaborationen mit Norah Jones und The Roots. Zuletzt veröffentlichte der Musiker wieder bei Blue Note. Drei Platten sind seit seiner Rückkehr zu dem Label erschienen: „Evolution“ (2016), „All In My Mind“ (2018) und das erst in diesem Jahr herausgekommene „Breathe“, auf dem Smith mit Iggy Pop zusammengearbeitet hat.

Die Plattenfirma verabschiedete sich in einem rührenden Statement von Smith: „Doc war ein musikalisches Genie mit einem tiefen, funky Groove und einem ironischen, verspielten Geist“, so Blue-Note-Chef Don Was. „Seine Beherrschung der Zugriegel wurde nur durch die Wärme in seinem Herzen übertroffen. Er war ein wunderbarer Typ und wir alle bei Blue Note Records haben ihn sehr geliebt.“

Mit Dr. Lonnie Smith verliert die Musikwelt einen großen Künstler an der Orgel, der mit seinem speziellen Stil wegbereitend war. 

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